History: A tour of the local museums / Un peu d’histoire : une visite des musées du coin

Blind student running his hands down the artwork, a moment I'll never forget.

Blind student running his hands down artwork, a moment I’ll never forget.

La version française suit l’anglais

We can read about history in books or do research on the Internet, but I’ve always found something special in touring museums, walking through a maze of hallways while a story unfolds in front of you.

Last Friday, we went on a field trip exploring a few of the museums in Georgetown and learned about early colonization, pork knocking, and touched on the culture of this beautiful jungle country.

Old news for some, fascinating for me.

The country was first settled by the Dutch in the 16th century. Trading posts were built along the Essequibo and Demerara River, and relationships were built with the Amerindian peoples before British rule took over in the early 1800s.

A racial divide was created then, and some say you can still feel it among the two races today—the largest demographic in the country (~80%).

With a brief introduction to early Guyana, we continued our tour and traded replica ships and collections of antique bottles for statues of the legendary pork knockers, or gold miners.

Their stories date back as far as Guyana history can be told, with many pork knockers appearing in folklore, including love letters to their sweeties on display at the museum.

Sugar cane workers, many former slaves, travelled from the coast inland in search of gold and diamonds to provide for loved ones back home (and rum, of course). They panned for gold along the many waterways in hopes of striking it rich.

Walking through the ruins of Fort Zeelandia, one of the oldest places in Guyana

Walking through the ruins of Fort Zeelandia, one of the oldest places in Guyana

Today, gold is one of Guyana’s largest exports, and yes the show Gold Rush was partly filmed here… And yes, those green jungles and muddy waters are what you can expect in Guyana.

In one day, I experienced only a glimpse of Guyana’s history. A small brick that’s helped lay the foundation for generations to come.

The day was made memorable through the sharing of stories told by students and colleagues who have lived it, and through their reminiscing of the days of their granddaddies and great-granddaddies.

***

Un peu d’histoire : une visite des musées du coin

L'un des mythiques pailleteurs (chercheurs d’or)

L’un des mythiques pailleteurs (chercheurs d’or) Photo: Ministry of Culture, Youth, and Sport, Guyana

S’il est vrai que l’on peut bien apprendre l’histoire dans les livres ou sur Internet, j’ai toujours trouvé un je-ne-sais-quoi de particulier aux visites dans les musées, à ces dédales de couloirs où se déroule un récit devant nos yeux.

Vendredi dernier, nous sommes allés visiter quelques-uns des musées de Georgetown. Nous en avons appris beaucoup sur les débuts de la colonisation et l’orpaillage, et avons fait un survol de la culture de ce magnifique pays de la jungle.

Du déjà-vu pour certains, mais une expérience fascinante pour moi.

Les Hollandais ont colonisé le pays au XVIe siècle. Ils ont établi des postes de traite le long des rivières Essequibo et Demerara et ont établi des relations avec les peuples amérindiens avant l’instauration du régime britannique au début des années 1800.

Les premiers colons étaient embauchés pour venir travailler sur place avec la promesse d’acquérir des terres… riches et fertiles. La traite des esclaves – des Africains d’abord, puis des Indiens d’Asie sous contrat – jouait un rôle essentiel à l’époque.

Les clivages raciaux sont apparus durant cette période et sont selon certains encore palpables aujourd’hui parmi les deux ethnies, qui constituent le principal groupe démographique du pays (80 % environ).

Après une brève introduction sur les débuts de la Guyana, nous avons poursuivi notre visite et échangé des maquettes de navires et un assortiment de bouteilles anciennes contre des statues de mythiques pailleteurs (chercheurs d’or).

Leur histoire remonte aussi loin que celle de la Guyana. De nombreux pailleteurs font désormais partie des traditions populaires, et certaines des lettres qu’ils ont écrites à leurs bien-aimées sont exposées au musée.

Un modèle de Fort Zeelandia. Photo: Ministry of Culture, Youth and Sport

Un modèle de Fort Zeelandia. Photo: Ministry of Culture, Youth and Sport

Des ouvriers de plantations de canne à sucre, anciens esclaves pour beaucoup, ont quitté la côte et déferlé à l’intérieur des terres à la recherche d’or et de diamants (et de rhum, bien sûr) pour leurs proches restés à la maison. Ils lavaient l’or à la batée le long des nombreuses voies navigables dans l’espoir de faire fortune.

Aujourd’hui, l’or fait partie des principaux produits d’exportation de la Guyana. L’émission de télé-réalité Gold Rush a bien été filmée en partie ici… Eh oui! Vous pouvez vous attendre à ces jungles verdoyantes et à ces eaux boueuses en Guyana.

En une seule journée, je n’ai pu avoir qu’un aperçu de l’histoire de la Guyana. Une petite pierre à l’édifice à construire pour les futures générations.

Les histoires racontées par des étudiants et collègues présents, leurs souvenirs de l’époque de leurs grands-pères et arrières-grands-pères, ont rendu la journée inoubliable.

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2 Responses to History: A tour of the local museums / Un peu d’histoire : une visite des musées du coin

  1. Carla Heim says:

    I look forward to your posts Samatha! I hope you have settled in and are enjoying your daily adventures!

    • Samantha Hunter says:

      Thank you Karla. There was an adjustment period, the woods of Canada are a little different than the jungles of Guyana! My loft is starting to feel like home and I have a great group of friends that I have been discovering the country with. Enjoying every moment! Hope all is well in BC 🙂

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